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La Autoridad de Competencia de Portugal ha condenado a 14 bancos, entre ellos españoles como BBVA o Santander, a pagar multas por un total de 225 millones de euros por la práctica concertada de intercambiar información comercial confidencial durante más de 10 años entre 2002 y 2013. En este «esquema», los bancos proporcionaban información sobre sus ofertas comerciales, indicando, por ejemplo, los diferenciales que se aplicarían en un futuro próximo a los préstamos hipotecarios o las cantidades de préstamo que habían otorgado en el mes anterior, creando así un cártel.

«Al distorsionar las reglas de competencia a través de una concertación ilegal que les permitió reducir el riesgo y la incertidumbre sobre el comportamiento de sus competidores directos, el comportamiento de los bancos afectados dañó la competencia, afectando directamente a los consumidores», comienza el organismo portugués en un documento que aclara varias dudas sobre el proceso que se abrió en 2012.

Los bancos condenados son BBVA, BIC (por prácticas realizadas por el entonces BPN), BPI, BCP, BES, BANIF, Barclays, CGD, Caixa de Crédito Agrícola, Montepio, Santander (para prácticas realizadas por el propio banco y por Banco Popular), Deutsche Bank y UCI.

Cada banco conocía, con particular detalle, precisión y oportunidad, las características de la oferta de los otros bancos, «lo que desanimaba a los bancos seleccionados a ofrecer mejores condiciones hipotecarias a los clientes, al eliminar la presión competitiva beneficiosa para los consumidores», dice el comunicado del organismo de Competencia.

El diferencial se triplicó en el período del cártel

Mientras el euríbor bajaba, los diferenciales aplicados por las entidades financieras a los nuevos préstamos hipotecarios aumentaron drásticamente a partir de mediados de 2008. «Se ve que la fuerte caída del euríbor corresponde a un aumento sostenido de los diferenciales, lo que mitigó la reducción de los tipos de interés que podría haber sido mayor con la fuerte caída del euríbor”, explica el regulador dirigido por Margarida Matos Rosa.

El organismo presenta un gráfico preparado por el Banco de Portugal (BdP), para mostrar la evolución de los diferenciales cobrados por los bancos durante ese período.

En 2007, el diferencial medio de los préstamos hipotecarios fue ligeramente inferior al 1%. En 2013, cuando terminó la práctica del cártel, el diferencial volvió a acercarse al 3%.

El intercambio de información confidencial es una práctica anticompetitiva porque permite a las empresas conocer o competir por las estrategias de mercado de sus competidores, «lo que facilita la alineación de sus comportamientos de mercado, evitando así que los consumidores se beneficien de la libre competencia «, dice el regulador.

Se impidió que Competencia castigara la práctica contra Abanca, que también fue blanco de la fiscalía, ya que Abanca dejó de ejercer años antes que los otros bancos.

El importe de las multas impuestas se ha determinado teniendo en cuenta la gravedad y la duración de la participación en la infracción por cada banco, teniendo en cuenta los mercados afectados.

El comunicado de Competencia revela que el primer banco que informó de la infracción y proporcionó pruebas de su participación en la misma se libró de la multa. Además, hubo un «segundo banco que recurrió al ‘régimen de clemencia’, presentando pruebas adicionales y obtuvo una reducción del 50% en la multa impuesta».

Este tipo de acciones contra el mercado libre y competitivo, explica el regulador, es especialmente grave porque involucra productos con «importancia crucial en la vida de los consumidores en general, tanto particulares como empresas». se han visto afectados “directa e inmediatamente”, ya que “la práctica se centró en segmentos clave de la actividad bancaria, como hipotecas para comprar una vivienda, préstamos al consumo y préstamos corporativos».